Утром в четверг на космодроме Байконур в Казахстане совершат самый обычный запуск, чтобы доставить топливо, воду и еду шести космонавтам, которые находятся сейчас на борту Международной космической станции. Но одна вещь, определенно, оказалась в этот раз необычной. Семитонный российский грузовой корабль «Прогресс МС-07» также везет секретный, ранее невиданный инструмент, прикрепленный к внешней передней секции его корпуса. НАСА понятия не имеет, что это такое.


Специалисты НАСА разглядели эту непонятную штуковину на официальных фотографиях, сделанных во время подготовки «Прогресса» к миссии. С того момента еще несколько фотографий, показывающих работы, которые проводят на Байконуре с «Прогрессом МС-07», также продемонстрировали этот неизвестный предмет, что означает, что российские власти на самом деле не так уж стремятся сохранить его в секрете. Однако когда НАСА спросило об устройстве, российские чиновники сказали лишь, что это научное оборудование, предназначенное для однократной перевозки на грузовом корабле. Больше никаких деталей они не сообщили.


По-крайней мере, известно место проведения таинственного эксперимента. В 2014 году российские инженеры также использовали «Прогресс М-24М», космический корабль, подобный тому, что запускают в этот четверг, закрепив на нем устройство для эксперимента «Отражение-5». Это был оптический сенсор, созданный для наблюдения за атмосферными явлениями и их отражающими свойствами. Наблюдения в рамках «Отражения» велись непродолжительное время, пока отстыковавшееся от станции устройство не сгорело в атмосфере Земли.


Подобные исследования могут иметь военное значение, позволяя модернизировать датчики разведки и раннего обнаружения, которые используются, чтобы отслеживать ракеты и другие военные цели. Инженеры НАСА предположили, что неопознанный инструмент на «Прогрессе МС-07» может быть новейшей инкарнацией эксперимента «Отражение», хотя устройство и выглядит несколько иначе. На самом деле подозрительно именно молчание со стороны российских официальных представителей, как сказал изданию Popular Mechanics источник в НАСА.


Согласно последнему графику полетов, «Прогресс МС-07» состыкуется с МКС всего три часа спустя после запуска, в 5:32 EDT (восточное летнее время), еще вдвое сократив самый короткий график полета. Ожидается, что космический корабль пробудет состыкованным со станцией до марта 2018 года.